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揭秘:土卫十八的怪异真容
  • 内容来源:本站原创
  • 网站编辑:xiaoran
  • 发布时间:2017.03.13
揭秘:土卫十八的怪异真容
卡西尼号探测器传回的土卫十八特写。
供图:NASA/JPL-CALTECH/SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
撰文:Nadia Drake
 
  土星环中间有一个绕土星飞行的“小飞碟”。近日,美国宇航局的探测器近距离地捕捉到了它的真容。
 
  这个小飞碟其实是土星的一颗卫星,名为土卫十八(潘,Pan)。3月7日,美国宇航局的卡西尼号探测器拍摄到了它独特的形状构造,图像细节令人震惊。
 
  第一次看到土卫十八的一系列新照时,卡西尼号团队的科学家Carolyn Porco还以为是看到了哪位艺术家的作品。
 
  “这些拍到的特点都是货真价实存在的!科学要比科幻更让人激动!”她之后说道。
 
  土卫十八,宽约33.7千米,英文名为Pan(潘),以希腊神话中一位吹排箫的牧神命名。由于它的轨道位于土星最外侧的A环之内,因此又被称作“牧羊人之月(shepherd moon)”。当它围绕土星公转时,会吸附或撞走一些微粒,借此将星环之间的间隙清理干净,就像是自带力场的扫地机器人一样。
 
揭秘:土卫十八的怪异真容
卡西尼号传回的这张原始图像上,可以看出土卫十八的赤道脊。
供图:NASA/JPL-CALTECH/SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
  事实上,20世纪80年代中期,科学家们就因发现星环之间没有尘埃,而推测有一颗小卫星存在。但是直到1990年,科学家们才正式发现它。当时,Mark Showalter和同事们仔细观察了旅行者2号探测器发回的图像,发现正是土卫十八让星环之间产生了间隙。
 
  如今,科学家们借助卡西尼号探测器,终于可以近距离观察土星系统,一睹土卫十八的真容。早期图像显示,土卫十八的外形与核桃颇为相似,Carolyn Porco和同事认为是星环中的碎屑造成了它的这种形状。
 
最近一批图像清晰地显示,土卫十八周身被“赤道吸积盘”包裹着。星环微粒在土卫十八微小引力的作用下,形成一条又细又滑的条状物,缠绕在土卫十八腰线上,这就是所谓的赤道吸积盘。
 
  “这就是我在90年代旅行者2号发回的照片中看到的那个‘圆点’!当时它是那么的遥不可及,而今天竟然能看到它的近距离特写,真是太令人振奋了!”Mark Showalter这样说道。
 
  2007年,Porco在《Science》期刊上发表了论文,文中写道,土卫十八上的赤道吸积盘在很久之前就形成了,甚至在土卫十八完全吸掉星环之间物质之前就已经存在了。
 
  Mark Showalter解释说:“正如其他人所认为的那样,土卫十八之所以会有如此怪异的外形,很可能是因为它经常从星环中吸纳细小尘埃。与土卫十八相比,这些星环非常细,因此,尘埃会在土卫十八的赤道上汇聚。”
 
  然而,土卫十八并非是“外形怪异”家族中唯一的成员,土卫十五也有着相似的形状。
 
(译者:Mikegao)
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