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中国发现最原始滑翔哺乳动物
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  • 网站编辑:kate
  • 发布时间:2017.08.13
中国发现最原始滑翔哺乳动物
这是滑翔哺乳动物似叉骨祖翼兽的化石,其中可以清晰地看到连接前后肢的皮膜。
摄影:ZHE-XI, U CHICAGO
 
撰文:Shaena Montanari
 
  这不是鸟儿,也不是飞机;它看起来更像是一只飞起来的松鼠。
 
  本周,古生物学家们发现了两个神奇的新物种:滑翔哺乳动物。它们生活在近1.6亿年前,与恐龙同一时代。
 
  虽然在同时期的滑翔哺乳动物中,它们不是最早被发现的,但却独一无二:在它们的化石中,可以清晰地看到前后肢上附有薄薄的皮膜。
 
  研究合著者、芝加哥大学的博士生David Grossnickle说:“根据这些化石已经碳化的皮膜,我们很清楚地知道,它们是滑翔动物。”
 
中国发现最原始滑翔哺乳动物
这幅插图展现的是似叉骨祖翼兽是如何在侏罗纪时期的树林里滑翔的。
绘图:APRIL I. NEANDER, U CHICAGO
 
  这两个新发现的物种分别被命名为似叉骨祖翼兽(Maiopatagium furculiferum)和双钵翔齿兽(Vilevolodon diplomyos)。在漫长的进化过程中,关于哺乳动物如何占领天空,新物种为我们提供了新的线索。
 
  芝加哥大学的古生物学家、研究合著者罗哲西教授认为:“滑翔是最漂亮最惊人的运动适应性之一。”
 
带毛的化石
 
  两种新的滑翔动物的发现地位分别位于辽宁省建昌县和河北省青龙县,这片区域是中国北方最重要的侏罗纪化石库。侏罗纪时期的湖泊沉积物带来了不少保存完好的化石,包括带羽毛的恐龙,以及大量带着碳化皮毛和软组织的早期哺乳动物。
 
  新发现的物种虽然没有明显保存下来的皮肤,但它们的骨骼结构非常完整,显示出它们具有滑翔能力。8月9日,《自然》杂志发表了研究团队的两篇论文。
 
  Grossnickle指出,滑翔哺乳动物的四肢骨骼的比例完全不同于那些只会爬树或者在地面行走的动物;而新发现的物种的比例与现代滑翔哺乳动物的相似。
 
  美国自然历史博物馆的古生物学家孟津没有参与此次研究,他表示,这两个化石有明显的前肢和后肢。“我们人类的脚趾非常短,因为我们总是在地面行走。这些动物的指头则特别长,这说明它们已经适应了森林里爬树的生活。”
 
  Grossnickle还补充说,两个化石的前后肢都非常接近现代蝙蝠。“它们可能像蝙蝠一样利用四肢来栖息”,甚至有可能像现代鼯猴一样倒吊在树枝上。
 
从陆地向空中进发
 
  加上新发现的两种滑翔哺乳动物,侏罗纪时期生活在这片区域的已知类似物种共有10种,这种多样性意味着它们曾经占据了该地区大量的生态位。
 
  例如,新发现的化石里有保存完好的牙齿,因此古生物学家可以近距离观察这些古代滑翔动物的饮食习惯。这是很难得的机会。
 
  “双钵翔齿兽的牙冠结构非常复杂,”罗哲西教授向我们解释道,它的牙冠与吃种子的现代松鼠的臼齿十分匹配,这些臼齿上有很多隆起;而似叉骨祖翼兽的牙齿就简单得多,说明它可能比较喜欢吃无核水果。
 
  “它们都是滑翔动物,但是在进食方式上有了分化。”罗哲西教授接着说道。它们的体型也有差别:似叉骨祖翼兽和现代松鼠的大小相仿,而双钵翔齿兽则更接近小鼠。
 
中国发现最原始滑翔哺乳动物
从保存完好的牙齿可以看出,似叉骨祖翼兽很有可能以无核水果为食。
绘图:APRIL I. NEANDER, U CHICAGO

  这些滑翔动物的化石似乎印证了这样一种假说:不同种群的哺乳动物遵循着相似的进化模式,它们先登上陆地,接着学会爬树,然后开始滑翔。现代啮齿类动物和鼯鼠都遵循了这个模式,蜜袋鼯这样的澳大利亚有袋类哺乳动物也是这样。
 
  “在侏罗纪时代的森林里,这个种群独立进化出了这种运动能力,就像其他会滑翔的现代哺乳动物一样,”孟津最后总结道:“很早以前,哺乳动物就开始尝试不同的运动类型了。”
 
(译者:Sky4)
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