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卡西尼号即将踏上末日征途
  • 内容来源:本站原创
  • 网站编辑:blackie
  • 发布时间:2017.09.13
导语:探索土星十三年,卡西尼号探测器即将完成使命,投进土星的怀抱。
 
卡西尼号即将踏上末日征途
2009年,美国宇航局卡西尼号探测器成为首个看到土星昼夜平分的地球密使。图上可以看出,太阳直射着土星的赤道。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
撰文:Nadia Drake
 
  9月15日,一团火球将划过土星天空,并宣告一个时代的终结。美国宇航局的珍贵的卡西尼号探测器将终结其使命。
 
  2004年,卡西尼号开始了探测土星的旅程。13多年来,它在土星及其众多卫星之中旋转、飞掠,执行了数百万次指令,拍摄了45万多张图像。
 
  尽管我们都希望卡西尼号在燃料耗尽之后成为土星系统的“永久居民”,但是,它最后一项科研任务其实是坠入土星大气层,以此毁灭自身。

卡西尼号即将踏上末日征途
卡西尼号探测器进入土星轨道的前9天,拍摄到了美丽星环的彩色图像。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
土卫二南极附近的“虎斑条纹”地区,巨大的羽状喷流喷射出了冰粒、水蒸汽和有机化合物。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
25年前,美国宇航局的旅行者号探测器拍摄的照片中,发现了土卫八。上图是卡西尼号探测器拍摄的土卫八上山峦的放大图像。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
2017年3月,卡西尼号拍摄到了这幅立体图像,使小卫星土卫十七的怪异形状显露无疑。
供图:NASA, JPL, SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
  “我感觉,这项任务的终点,好像比我预想得来得更快。最后一天,我定会有伤感之情,也会为她所取得的成就感到骄傲。”项目科学家Linda Spilker说道。
 
  9月11日,土卫六的一次引力推动,将会把卡西尼号带到能够坠入土星的轨道内。北京时间9月15日凌晨4点左右,卡西尼号将拍下最后一张图像。从那时起,它将持续与地球保持联系,并开始坠入土星的旅程。
 
  北京时间9月15日18:30左右,卡西尼号开始冲入土星大气层顶层。随着大气摩擦力增大,探测器将会减速、升温,并开始翻滚。

卡西尼号即将踏上末日征途
壮观的星环包围着土星。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
在土星活跃的F环中,有多种神秘特征,其中就包括明亮的冰块和喷射现象。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
卡西尼号为土卫三、土卫二和土卫一拍下了合影。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
2016年末,土星北部地区沐浴在阳光之中。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
  最后,卡西尼号会燃烧起来,在土星天空中化成一颗火流星。即便在最后的时刻,卡西尼号也将调整姿势,面向地球,尽可能多地向母星传回数据。
 
  19:55左右,科学家们有望收到卡西尼号发回的最后信号。这最后的喘息就如同往生者的低语:信号从土星传到澳大利亚的射电抛物面天线耗时83分钟。当信号到达时,卡西尼号探测器早已不在了。
 
  之后,在可预见的未来,土星系统将再次陷入沉默。
 
永久的遗产
 
  巧合的是,卡西尼号坠毁的时间,与发射20周年纪念日仅仅相差一个月。1997年10月15日,卡西尼号探测器在美国佛罗里达州卡纳维拉尔角发射升空,并于2004年7月1日到达土星。之后,土星及其60多个卫星的图像,立马让地球上的科学家们兴奋不已。

卡西尼号即将踏上末日征途
土星的上层大气产生了一层薄雾,从土星的一侧清晰可辨。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
卡西尼号探测器以能够被甲烷吸收的波长,拍到了此图。深色区域的云层较厚,而光线在进出大气层的时候需要穿透更多的甲烷。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
卡西尼号向我们揭示,土卫二的北极地区布满了撞击坑。这表明,这片地表已经多年没有恢复平坦。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
  起初,卡西尼号探测器向着土卫六释放出惠更斯号着陆器。作为太阳系中第二大卫星,土卫六周围包裹着浓厚的氮气大气层,下面隐藏着油状的湖泊和海洋。如今,有了卡西尼号探测器,我们终于知道土卫六是寻找地外生命的最佳星球之一。
 
  此后不久,卡西尼号探测器观测到,在小卫星土卫二南极的裂纹中,喷涌出大量间歇泉。土卫二这颗冰冻卫星的地表之下隐藏着一个全球性的海洋。与土卫六一样,土卫二如今也是太阳系中最有可能找到地外生命的星球之一。
 
  正是为了观测这两颗卫星,卡西尼号探测器才无法永远围绕着土星公转。

 
卡西尼号即将踏上末日征途
卡西尼号探测器在飞往土星的途中,造访了木星,并在2000年12月完成了近距离飞掠。这张太阳系最大行星的真彩图像,是用卡西尼号探测器上窄角相机拍摄的图像拼接而成的。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
在180000千米的地方,卡西尼号探测器拍摄到了冰冻卫星土卫二的细节。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
在卡西尼号拍摄的这张图像上,可以看到土星在星环上投下了深深的阴影。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
这张用卡西尼号图像做出的拼图,是迄今为止木星最精细的全球彩色地图。这张球极平面投影图像中,南极位于正中心,边缘则是赤道。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
  卡西尼号的燃料储备即将耗尽。如果放任它围绕土星公转,却没有办法控制它,它有可能会意外地撞入某颗卫星。但是,即便心知肚明毁掉卡西尼号探测器是最好的选择,仍有许多项目团队成员为挚爱的探测器的末日深感痛惜。
 
  “每天早上打开电脑,快速浏览一下从探测器下载的最新图像,我非常喜欢这种感觉。那感觉就像是用你自己的网络摄像头监视着太阳系另一处的风景。”伦敦大学玛丽皇后学院的Carl Murray说道。
 
  随着卡西尼号的末日临近,社交媒体上也充满了各种纪念的呼声。一名网友因对卡西尼号的末日无法释怀,发出了荡气回肠的嘶吼:NOOOOOOOO………………………………………………
 
  这一嗓子,喊出了我们所有人的心声。

卡西尼号即将踏上末日征途
2017年,卡西尼号在准备坠入土星大气层的过程中,首次获得土星主环系统外侧边缘的清晰图像。
供图:NASA, JPL, CASSINI
 
卡西尼号即将踏上末日征途
1997年10月15日,卡西尼号踏上了土星之旅。泰坦4/半人马座(Titan IVB/Centaur)运载火箭将其发射升空,随行的还有附在卡西尼号上的惠更斯号探测器。
供图:NASA
 
  (译者:mikegao)
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