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卡西尼号最终章:临别前传回最后一批图像
  • 内容来源:本站原创
  • 网站编辑:blackie
  • 发布时间:2017.09.15
视频:土星101

撰写:Nadia Drake
 
  大结局到来:美国宇航局的卡西尼号探测器将坠入土星大气层,并在此过程中向母星地球发回最后的讯息。卡西尼号探索土星系统13年的旅程,将就此终结。
 
  严格来讲,我们无法看到卡西尼号最后时刻的实况转播,原因在于:平均而言,土星与地球平均距离为15亿千米,探测器上的数据传回地球需要约83分钟。
 
  可爱的卡西尼号探测器即将投入土星的怀抱,它在最后的几个小时内,仍然向地球回传了一系列神秘而美丽的图像。
 
卡西尼号最终章:临别前传回最后一批图像
2017年9月14日,卡西尼号走向末日的途中,拍下了壮美的土星及其著名的星环。
供图:NASA, JPL-CALTECH, SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
卡西尼号最终章:临别前传回最后一批图像
盛大落幕之前,卡西尼号拍到了土星环最近、最具细节的图像。
供图:NASA, JPL-CLATECH, SPACE SCIENCE INSTITUE
 
  不过,随着卡西尼号迈向最后的大谢幕,美国宇航局将会直播喷气动力实验室(JPL)控制中心的画面,科学家们将继续接收卡西尼号发回的图像与数据。
 
  为什么一定要让卡西尼号焚毁?
 
  之所以这么做,是为了保持土星系统的洁净。
 
  卡西尼号的燃料即将耗尽,因此,科学家们将无法再控制它的飞行路径。四处乱撞的卡西尼号可能会坠入土星众多的卫星之一,它那来自地球的碎屑将会产生生物污染。

卡西尼号最终章:临别前传回最后一批图像
卡西尼号探测器再次把目光投向了老朋友土卫六。
供图:NASA, JPL-CALTECH, SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
卡西尼号最终章:临别前传回最后一批图像
冰冷土卫六的特写图像中,暗色的斑点,被卡西尼证实是液态碳氢化合物形成的湖泊。
供图:NASA, JPL-CALTECH, SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
  为了规避这种风险,美国宇航局决定让卡西尼号华丽谢幕:卡西尼号将在土星与其美丽的星环之间进行史无前例地运行,并最终坠向土星这颗气态巨行星。
 
  在今天下午坠入土星淡黄色的云层之前,卡西尼号探测器又发回了在土星边缘拍摄的一组明信片。
 
  它似乎在倾诉着感伤的离别之情。这些原始的、未经处理的图像中,雾蒙蒙的土卫六闪耀着光芒,冰冻的土卫二仿佛在微笑,巨大的土星发着光,美丽的星环填满了卡西尼号的视野。

卡西尼号最终章:临别前传回最后一批图像
任务终结前的最后几个小时里,土星成了卡西尼眼中的主角。
供图:NASA, JPL-CALTECH, SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
卡西尼号最终章:临别前传回最后一批图像
在这张未经处理的图像中,土星那宽阔而又纤薄的星环,似乎坚实得足以让人在上面滑冰。
供图:NASA, JPL-CALTECH, SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
  接下来几个小时,更多图像将会传回地球。科学家们甚至期待,能在巨大的A环之中看到小卫星“佩吉(Peggy)”的身影。
 
  “2012年至今,我们一直在观测,看佩吉能否从星环中脱离出来,成为一颗独立的卫星。因此,我们将最后眺望一眼,看看佩吉现在怎么样了。”卡西尼号项目科学家Linda Spilker说道。
 
  科研团队选择这些最后的观测目标,也不难理解。它们都是土星系统里最勾人想象又令人困惑的天体。卡西尼号已经观测了13年之久,拍摄的图像将近50万张。
 
  北京时间18:55左右,土星大气层的高温和高压将会撕裂卡西尼号。在此之前,让卡西尼号最后一次拜访一下老朋友,也是人之常情。

卡西尼号最终章:临别前传回最后一批图像
卡西尼号9月14日拍摄的图像中,土星亮面之下,土卫二成了一弯新月。
供图:NASA, JPL-CALTECH, SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
卡西尼号最终章:临别前传回最后一批图像
卡西尼号传回的最后一批图像中,土星环在无垠的宇宙中静静地舒展着。
供图:NASA, JPL-CALTECH, SPACE SCIENCE INSTITUTE
 
  Spilker说:“我们正在为土星系统拍摄最后的留念,拍摄我们最喜欢的那些天体,然后把这些图像都放进卡西尼号的‘剪贴簿’里”。美国宇航局预计将在明天放出更多这些图像的精修版本。
 
  被橘黄色浓雾包裹的土卫六,比行星水星还大。科学家们之前只能猜想它表面覆盖着油状湖海,直到卡西尼号来到它身边,透过厚厚的云层,才发现它竟然拥有与地球类似的地表。
 
  如今,有了卡西尼号近距离的观测,我们才知道土卫六是太阳系中寻找地外生命的最佳地点之一。
 
  约翰霍普金斯大学的Sarah Hörst提到卡西尼号与土卫六告别的情形时,说:“我想,这个离别的场景,将永久地烙在我们的脑海里,将陪伴我们中的许多人度过冗长的会议和无眠的夜晚,直到我们下一颗机器人探测器安全降到土卫六上。”
 
  对于更小的土卫二而言,也是如此。2005年,卡西尼号与土卫二擦身而过,发现它的南极地区喷射出了盐水间歇泉。尽管很久之前就有人预测那里存在这类地质活动,但是,所有人面对那霜白色的壮丽喷泉时,都毫无心理准备。
 
  后来,卡西尼号还发现土卫二冰冻的表层之下,还激荡着全球性的海洋;海洋中蕴含的成分,都是我们所熟知的生命所需的物质。
 
  又或者,那些成分是我们所未知的生命所需的呢。
 
  从土星系统宏观角度来讲,卡西尼号不能被留在这两颗卫星上。它的燃料即将耗尽,科学家们不想对这两颗可能存在生命的卫星造成生物污染。
 
  “不受控制的探测器要么离开土星,离得远远的,要么就进去。”卡西尼项目主管Earl Maize说道。
 
  因此,卡西尼号注定要向地球上的科学家道别,还会带着那么一点心酸与感伤。
 
  卡西尼号最后传回的图像中,将可以看到它进入土星大气层的地点。它将一边深陷土星的浓雾,一边回望着母星地球,回传数据,直至坠入虚无。
 
卡西尼号盛大落幕的时刻表
 
  9月11日,卡西尼号最后一次飞掠笼罩着薄雾的土卫六。据美国宇航局的任务时间表,这次飞掠得到的数据将会咋9月12日晚到达地球。
 
  北京时间9月15日18:31,卡西尼号将进入土星大气层;20:00,这颗曾经让人类认识神秘美丽土星的探测器,将把一声绝响留给母星。
 
  (译者:mikegao)
 
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