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科学家发现巨型行星,或将改写行星形成理论
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  • 网站编辑:kate
  • 发布时间:2017.11.04
科学家发现巨型行星,或将改写行星形成理论
一位艺术家的插图展示了新发现的巨型行星NGTS-1b,它围绕着一颗很小的恒星公转。
绘图:UNIVERSITY OF WARWICK/MARK GARLICK
 
撰文:Nadia Drake
 
  银河系里充斥着外星世界不是什么秘密,但这并不意味着漆黑的宇宙里没有隐藏令我们意外的惊喜。
 
  最近发现的一个行星系统就是一个例证:一颗巨大的行星环绕着一颗小恒星。这颗行星名为NGTS-1b,体积与木星相当,但其环绕的红矮星直径却只有太阳的一半。相对于其环绕的恒星,这也是目前为止发现的最大行星,而且NGTS-1b距离其恒星非常近。按照地球的时间标准来衡量,NGTS-1b的一年只有2.6天。
 
  这个发现令科学家们倍感意外,因为当前的行星形成理论认为,小恒星能形成小行星,更大的恒星可形成更大的行星。
 
  “科学家们普遍认为这么小的恒星周围不应该存在如此巨大的行星,”华威大学的Daniel Bayliss在一份声明中说道。
 
发现巨型行星
 
  NGTS-1b是由智利的下一代凌星巡天望远镜发现的,这个行星系统距离地球600光年,很可能“非常古老”,科学家在发表于《皇家天文学会月刊》的一篇研究中写道。
 
  当行星从恒星面前经过时,会挡住部分星光,造成恒星亮度变暗,天文学家就是通过星光的变化发现这颗巨型行星的。实际上,银河系中成千上万颗外行星都是通过这种短暂的星光变暗事件发现的,其中大多数都是由NASA的开普勒号太空船探测到的。
 
  不过,对于类似NGTS-1b这样的行星系统,开普勒号太空船无法为我们提供太多信息。
 
  开普勒探测器发现的外行星中,公转轨道直径小的很少,不过至少有一个恒星系统由一颗大行星和一颗小恒星组成,这一发现是由哈佛大学的John Johnson报道的。“我不会说这颗行星不同寻常,虽然在银河系中这的确比较罕见,不过作为外行星科学家,我认为这非常有趣,”Johnson说道。
 
  科学家仍在试着弄清楚这些行星是形成于如今所在的地方,还是在更远的宇宙中形成,之后迁移到这里。虽然类似NGTS-1b的恒星这样的红矮星非常多,但由于其光线很暗,非常难以研究。
 
  “尽管NGTS-1b是一颗巨型行星,但由于其母恒星很小,而且光线暗淡,因此很难寻找。实际上宇宙中的小恒星非常普遍,因此有可能还有很多类似的巨型行星有待发现,”华威大学的Peter Wheatley在一份声明中说道。
 
  Wheatley和其同事称,到目前为止,科学家只发现两个类似的大行星环绕小恒星的行星系统,这类恒星被称为M矮星,而且这两颗M矮星的行星都没有NGTS-1b这么大。
 
  “热木星环绕M矮星的现象非常罕见,”蒙特利尔大学的Lauren Weiss说道。
 
行星谜团
 
  根据当前的行星形成理论,如此巨大的行星不应该环绕在矮恒星周围。一般来说,科学家认为更大的恒星周围存在更大的行星。简单地说,这是因为大恒星和行星的形成需要收集更多的气体和尘埃。较小的恒星,比如红矮星,形成时需要较少的物质,因此小恒星周围一般存在较小的行星。
 
  新发现的行星系统对上述观点提出了质疑,只是目前尚不清楚能否重新改写行星形成的理论,或者这只是一个异常案例。
 
  幸运的是,新发现的巨型行星距离地球比较近,詹姆斯•韦伯太空望远镜应该能对其大气层进行研究,进而帮助确定这颗行星形成的地方,Weiss说道。
 
  “对于热木星是如何在类似太阳的恒星周围形成的,我们仍一无所知。至于弄清楚它们是如何在M矮星周围形成的,就更加困难了,”Weiss说道。
 
(译者:流浪狗)
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